«As máscaras de oxigénio encontram-se num compartimento acima da sua cabeça. No caso de caírem, puxe a máscara e aplique-a sobre o nariz e a boca. Ajuste o elástico à volta da cabeça e respire tranquilamente», ouve-se durante as explicações da segurança de voo. Mas qual será a verdade por detrás das máscaras de oxigénio?

É muito raro que as máscaras sejam ativadas durante um voo, mas encontram-se lá para segurança dos passageiros. O ar, a altitudes elevadas, tem níveis de oxigénio muito baixos. Por isso, os aviões possuem sistemas inteligentes para manter a pressão do ar da cabine a um nível equivalente a uma altitude de cerca de 5.000 a 8.000 pés (entre 1500 e 2400 metros). No caso de perda de pressão, as máscaras caem e é aconselhável que se coloquem.

Patrick Smith, piloto e autor de Cockpit Confidential, explica: «Se as máscaras caírem, coloque-as e tente relaxar. O avião demorará pouco tempo a alcançar uma altitude segura e há alguns minutos de oxigénio para todos». Aliás, Patrick acrescenta: «No cockpit, os pilotos também colocam as suas máscaras e iniciam uma descida rápida para uma altitude não superior a 10 mil pés (3000 metros). Se achar que a descida de emergência está a ser feita muito rapidamente, não é porque o avião está a falhar, mas sim porque tal deve ser feito por questões de segurança dos passageiros». «Mesmo sobre as montanhas, há sempre oportunidade de atingir uma altitude segura antes que o oxigénio das máscaras acabe», continua.

E de quantos minutos estamos a falar? O oxigénio disponível é de apenas 12 a 15 minutos. Mas este ar a que chamamos oxigénio não é exatamente este gás. Os tanques de oxigénio são pesados e volumosos, e por isso os aviões usam um sistema mais complicado.

O painel em cima de cada lugar contém um «cocktail» de produtos químicos que, quando queimados, libertam oxigénio. Esta mistura pode incluir peróxido de bário, um pó branco fino usado nos fogos-de-artifício, clorato de sódio, usado como herbicida, e cloreto de potássio, usado nas experiências de laboratório na escola (e que reage violentamente com o açúcar). Assim sendo, depois de agarrar e colocar a máscara, este processo químico começa. Depois de iniciado, não pode ser interrompido e dura entre 12 a 15 minutos.


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